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El hijo del innovador y pionero bongosero José Mangual Sr., también conocido como "Buyú", José Mangual Jr., nació y creció en East Harlem, el barrio hispano de Nueva York conocido como "El Barrio". A los quince años, José Jr. ya tocaba en grupos locales.

En 1968, Mangual Jr. fue invitado a tocar bongó y hacer coros para una orquesta naciente encabezada por un joven llamado Willie Colón. El vocalista de este grupo fue también un joven cantante llamado Héctor Lavoe. Junto con su "compadre" permanente en la sección rítmica, el legendario percusionista Milton Cardona, Mangual se convertiría en parte de la historia al hacer algunas de las grabaciones más importantes en los anales de la salsa.


​Mangual Jr. mostró su habilidad como compositor, autor y vocalista de la orquesta de Colón. Con Kent Gómez en 1973, Mangual fue coautor de la canción "San Miguel" de Tony Pabón y la Protesta. Esta canción lo presentó como vocalista.


​La década de 1980 vio crecer aún más la fama de José Mangual Jr., ya que se convirtió en un artista de primer nivel para Velvet Records, y aún más sólida su base de fans en América del Sur, Europa y Oriente. Sus habilidades como percusionista, vocalista, compositor y director musical fueron buscadas por muchos, entre ellos Juan Luis Guerra, Rubén Blades, Herb Alpert, Dizzy Gillespie, David Byrne, Celia Cruz, Ramón Orlando, Mario Bauza, Mongo Santamaría, The Fania All-Stars, Junior González, Ismael Miranda, Louie Ramírez y muchos otros.

Performing as a sideman with various singers, Mangual did quite a bit of recording work in New York. It was through working with Erroll that he traveled Europe and the States extensively, playing jazz for a broader audience than he had played before in his prior career

Jose Mangual Jr